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Xenia Rubinos is one of our favorite artists of 2012. (Courtesy of the artist)

Top 10 Latin Alternative Albums Of 2012

by Jasmine Garsd
Dec 12, 2012

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Reported by

Jasmine Garsd

At the beginning of 2012, Felix Contreras and I predicted that this was going to be a great year for female singers, Latin hip-hop and sociopolitical songwriting. And while I have a terrible, horrible record in gambling (seriously, never take me to a casino), we placed some accurate bets.

In the last few years, socially conscious Latin music has been reborn, and the movement is led by Spanish-language hip-hop. In the years to come, artists like Chile's Ana Tijoux will be seen as seminal for the way they helped bring about a resurgence of the genre. Tijoux's album La Bala, which came out in the U.S. this year, is a furious but carefully crafted critique of Chilean society — full of gems that have become rallying cries for protest movements across the continent. It became clear when we saw Tijoux live on the same stage as Calle 13 (another essential Latin hip-hop group) that she's one of the best MCs in Latin America, more than holding her own while holding up an entire generation.

Naturally, it's been a great year for protest songs, in large part because so many issues have come to a boil across the Latin world. Chile and the Caribbean were rocked by protests and unrest, while young people in Mexico rose up against what is seen as a deeply corrupt political system. Carla Morrison (who, incidentally, is up against Tijoux for a Grammy for best Latin Alternative, Urban or Rock album) is also an artist who bloomed this year. Morrison has evolved into a fantastic ballad singer whose spine-tingling vocals follow in the great Mexican tradition of love songs, but she's also carved out a space of her own. Romantic song and protest music are often divided by a vast ocean, as if one could not both be in love and hold a strong opinion. Morrison bridges that gap: Her love songs are as gorgeous as her musical participation in Mexico's youth protest movement is inspiring.

This has also been a tremendous year for watching artists mature. Although Tijoux has always been stellar, La Bala finds her conquering the tribulations put on display in her previous record, 1977; she now stands confident enough to fire shots at whoever gets in her way. For a band like Bomba Estereo, from Colombia, growth meant following up an explosive party album with a spiritual, soundscape-rich record. Elegancia Tropical still finds the band in its adventurous, Latin-electronic mode, but it's a quiet and deeply satisfying journey into the depths of the group's consciousness.

Most of the artists we've featured this year are fairly new to the game, but we close the show with the veteran group Cafe Tacvba. Of all the bands that reigned supreme during the '90s golden era of Latin rock, this is the only one still going strong. Perhaps that's because, even though they're legends in their own right, Cafe Tacvba's members share something in common with the newcomers we celebrate today: musical curiosity. Even after so many decades, their new record showcases new maturity. It's that constant growth that makes the band such a permanent fixture in Latin Alternative music.

Today's list features some of our personal favorites, but it's by no means a definitive statement. And, of course, part of what makes Alt.Latino such a fun experience is the way we get to grow constantly through our listener recommendations. Appropriately, next week we'll do a show entirely built around our listeners' picks for best songs and albums. So make sure to send us a list of your favorite music of 2012!

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A principios del 2012, Felix Contreras y yo apostamos que este sería un gran año para las cantantes femeninas, el hip hop latino, y la canción de protesta. Conste que yo suelo errarle a todas las apuestas (en serio, jamás me lleven a un casino), pero en esta ocasión yo diría que nuestras predicciones fueron bastante certeras.

En los últimos años, la música contestataria latinoamericana ha renacido, bajo el liderazgo del hip hop en español. En el futuro, artistas como la chilena Ana Tijoux, serán vistos como los que revivieron este género en el cual los latinoamericanos se han esmerado tanto históricamente. El álbum La Bala, de Tijoux, fue lanzado en los Estados Unidos este año. Es una furiosa pero cuidadosamente armada crítica de la sociedad chilena- lleno de joyas musicales que se han convertido en cantos de múltiples causas a lo largo del continente. A nosotros se nos hizo muy aparente al ver a Tijoux en vivo en Nueva York, compartiendo el escenario con Calle 13 (otra banda de rap esencial): Tijoux es una de las mejores MC's de América Latina hoy en día.

Cabe decir que ha sido un gran año para la música de protesta en parte porque han explotado tantos movimientos sociales a lo largo del mundo latino. Chile y el Caribe vivieron masivas confrontaciones sociales, y la juventud mexicana salió a las calles a levantar su voz en contra de un sistema que acusan de ser profúndamente corrupto. Carla Morrison (quien a propósito, esta nominada junto a Tijoux por el Grammy a mejor álbum latino de música alternativa, urbana o rock) también es una artista que vimos florecer este año. Morrison esta en estado de constante evolución artística; sus baladas son escalofríantes y continúan la larga tradición de cantantes románticos mexicanos. Sin embargo, también ha construido su propia identidad: los músicos románticos y los artistas políticos suelen estar dividos por un gran océano (¡como si uno no pudiese estar profundamente enamorado y a la vez tener opiniones sobre la actualidad!) Morrison logra ambos- sus canciones de amor son tan comprometidas como lo es su participación musical en los movimientos de protesta en México.

También ha sido un año en el cual vimos a algunos de nuestros artistas favoritos madurar. Para una artista como Tijoux la evolución ha sido poder hablar menos de si misma, y más sobre el mundo que la rodea; para una banda como Bomba Estereo, el crecimiento es sinónimo con la introspección. Ciertamente la banda colombiana no ha dejado de ser divertida, pero su nuevo disco, Elegancia Tropical, es un viaje espiritual.

Notarán que la mayoría de los artistas que escuchamos en el programa de hoy son relativamente nuevos, pero cerramos el show con un grupo de veteranos: Café Tacvba. De todas las bandas que reinaron durante la época de oro del rock en español durante los 90s, Café Tacvba son los únicos que se mantienen firmes en pie. Tal vez el secreto de su éxito es que, aún siendo leyendas, Café Tacvba comparte algo con los músicos más jovenes que escuchamos en el programa de hoy: una genuina curiosidad musical. Aún luego de tantas décadas, siguen demostrando un crecimiento a grandes pasos con cada disco nuevo que lanzan. Irónicamente, es esa capacidad de cambiar constantemente que los hace permanentes.

La lista que les ofrecemos hoy es muy personal y subjetiva; no es definitiva. Por supuesto, parte de lo que nos hace crecer a nosotros son las recomendaciones y los comentarios de ústedes, nuestros oyentes. Lo cual me recuerda comentarles que la semana que viene, tendremos un programa dedicado completamente a los mejores discos y canciones del 2012, según los votos de nuestros oyentes. ¡Así que no se olviden de mandar sus sugerencias!

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